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Diego de Losada jamás imaginó que, al fundar la población de Santiago de León de Caracas en 1567, ésta se transformaría en el centro neurálgico del país, con una población cercana a los cinco millones de habitantes. La capital que se distingue por sus abundantes áreas verdes, en las que los árboles tropicales crecen por todos sitios, por su benigno clima y por su arquitectura vanguardista, es también la capital de la cultura y de la vida del país.

La ciudad se divide en varios sectores. La zona que va del Silencio a Chacao, incluyendo Chacaíto, se caracteriza por sus numerosos centros comerciales, bancos, oficinas, tiendas y restaurantes, mientras que el centro histórico y el distrito de Los Caobos acoge los museos y monumentos históricos más importantes.
El distrito de Sabana Grande se diferencia por sus atractiva zonas peatonales, donde abundan restaurantes y tiendas, en contraste con los distritos de Caracas Country Club, Altamira, La Castellana, Sebucán, Los Chorros o Los Palos Grandes, que intentan conservar la arquitectura residencial, frente a una ciudad que tiende a las elevadas edificaciones. Las zonas habitacionales de prestigio, como Terrazas del Club Hípico, El Hatillo, La Lagunita, La Boyera o Valle Arriba se han ubicado en espacios cada vez más alejados del centro, conformando apacibles zonas residenciales.

La mejor forma para moverse de un distrito a otro es utilizar el metro, eficiente, rápido y limpio. Orientarse en Caracas puede resultar difícil ya que existe una extraña confusión, provocada por la proliferación de nuevas construcciones a las que se ha sumado el ingenio y picardía popular. Así pues, abundan las esquinas con nombres que rememoran los más variopintos personajes y costumbres, tales como esquina de 'Pele el ojo', 'Aguacate' o 'Viento'. A la hora de preguntar por un sitio es aconsejable solicitar precisión y puntos de referencia para orientarse, sobre todo en áreas donde la nomenclatura parece un juego de azar.

Para recorrer el centro histórico, lo mejor es hacerlo andando e iniciando en la Plaza Bolívar. En el centro de la misma la estatua al libertador, atenta a los vendedores ambulantes y oradores que hablan de religión o de política. . La Catedral, en la parte Este de la plaza, construida entre los años 1665 y 1713, destaca por sus 32 columnas restauradas en el s. XIX. Acoge además, la capilla de la familia Bolívar. El Palacio de Gobernación, de 1930, en el lado norte, es sede de exposiciones temporales, mientras que la Casa Amarilla, del s. XVII, actualmente sede del Ministerio de Asuntos Exteriores, ha sido prisión real y casa de gobierno en tiempos republicanos. En la parte sur de la plaza, el Palacio Municipal, del s. XVII, que alberga el Museo Criollo con una excelente colección de pinturas y dioramas que muestran la historia del último siglo . (Horario: martes a viernes de 9.30 a 11.30 h. y de 14.30 a 16.30 h. Sábados y domingos de 10.30 a 16.00 h.). Muy cerca, la Capilla de Santa Rosa de Lima, lugar donde se declaró la independencia del país. La capilla cuenta con la decoración y el mobiliario de la época.

Continuando hacia el sur de la plaza se llega al Capitolio, un complejo de dos edificios del s. XIX. En el centro, el Salón Elíptico, con un precioso mural del pintor Martín Tovar y Tovar que recrea la Batalla de Carabobo. A un costado la Iglesia de San Francisco, de s. XVI. destaca, sobre todo la capilla de la tercera orden por su altar, el más antiguo de Caracas. A unos pasos la Casa Natal de Bolívar y el Museo Bolivariano, en dos casonas coloniales, donde se pueden ver diversas piezas de la época de la independencia. (Horario: lunes a viernes de 9.00 a 12.00 h. y de 14.00 a 17.00 h. Sábados y domingos de 10.00 a 13.00 h. y de 14.00 a 17.00 h.). No deje de visitar el Museo de la Fundación John Boulton, que exhibe interesantes colecciones de pintura y muebles en el piso 11 de la Torre El Chorro y el Centro Simón Bolívar. Muy próximo el Teatro Municipal, la Basílica de Santa Teresa y el Teatro Nacional.

Hacia el norte de la Plaza Bolívar se localiza la Santa Capilla de estilo neogótico del s. XIX y el monumental Palacio de Miraflores, antigua casa del general Crespo y considerado como el mejor y más costoso ejemplo de la arquitectura residencial del país. A unos pasos el Museo Arturo Michelena, con una modesta colección del pintor y el Panteón Nacional, el lugar más sagrado de Caracas. En su interior se encuentran más de 160 tumbas de personajes relevantes de la historia de Venezuela. La nave central, dedicada a Simón Bolívar, destaca por su espléndido sarcófago en bronce. (Horario: lunes a viernes de 9.00 a 12.00 h. y de 14.30 a 17.00 h. Sábados y domingos de 10.00 a 12.00 y de 15.00 a 17.00 h.). El distrito de La Candelaria, que se extiende alrededor de la plaza del mismo nombre, es el centro de la comunidad española y de la zona, tan sólo destacamos, la Iglesia de la Candelaria. El Parque Central, es por otro lado, la mejor manera de encontrarse con el Caracas moderno. No se trata de un parque con árboles sino de un interesante complejo de edificaciones, donde se encuentran las construcciones más altas de la capital. Le aconsejamos que se acerque al Museo de Arte Contemporáneo, uno de los mejores del continente americano, con obras de Picasso, Chagall o Miró. (Horario: martes a domingos de 10.00 a 18.00 h.). Si desea ver más museos, encontrará además, el Museo de los Niños, el Museo del Teclado y el Museo Audiovisual.

Hacia la zona este del Parque Central, se accede a un área que podemos definir como el corazón cultural de Caracas. En ella se encuentra el Complejo Cultural Teresa Carreño, sede de conciertos y de espectáculos de música y danza, el Ateneo de Caracas, importante escenario de teatro, la Galería de Arte Nacional, que exhibe una colección permanente de más de 4,000 obras y finalmente, el Museo de Bellas Artes. Desde la terraza se obtienen buenas panorámicas de la ciudad.

Muy próximo a este interesante conjunto, se encuentra el Parque Los Caobos, uno de los más antiguos de la ciudad. Cruzando la autopista Francisco Fajardo el Jardín Botánico, un buen lugar para descansar después de las visitas a los museos. Continuando por la autopista del Este, tras bordear el Jardín Botánico, se descubre el puente que franquea la entrada a Plaza Venezuela y a una ciudad realmente provocadora. Es la zona de Sabana Grande, el centro preferido por los noctámbulos y paseantes. Los numerosos restaurantes, cafés y tiendas que se extienden por sus bulevares, son prueba de ello. Aquí se alza La Casona, del s. XVIII y actual casa presidencial . Se trata de varias edificaciones entre las que se puede visitar una parte de la hacienda. (Hay que solicitar un permiso previamente).

En los distritos de El Rosal y Las Mercedes abundan las galerías de arte, las oficinas de empresas privadas y un intenso y variado comercio que se prolonga a lo largo de la Ave. Francisco de Miranda, que finaliza en Petare, un pequeño pueblo que conserva con esmero su casco colonial. Destaca la Iglesia del Dulce Nombre de Jesús, con retablos originales del s. XVIII y el Museo de Arte Popular, alojado en una preciosa casa colonial. Exhibe todo lo relacionado con las artes populares. Pasear entre las calles de Petare, es una delicia.

Alrededores de Caracas
Si dispone de tiempo no deje de visitar El Haltillo, un pequeño pueblo ubicado a 15 Km. de Caracas. Se trata de un distrito residencial, que conserva algunas edificaciones coloniales, frecuentado por los capitalinos para descansar los fines de semana. Proliferan los restaurantes y bares de ambientes muy diversos.

El Parque Nacional El Avila se extiende al norte, a lo largo, entre el litoral y Caracas. Una verde zona de montañas (el pico más alto es el Naiguatá con 2,765 metros de altitud), poblada de casas y pequeñas granjas, con circuitos interesantes para la práctica en vehículos todo terreno. Dispone de más de 200 Km. de senderos para caminatas, sitios para acampar y todas las facilidades para los turistas.

En el Litoral habitan más de 400 mil personas distribuidos en los centros urbanos de La Guaira, importante puerto de Caracas, Catia, La Mar, Maiquetía, Macuto, Caraballeda y Naiguatá.


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